AgustaWestland AW101


El AgustaWestland AW101, denominado EH101 hasta junio de 2007, es un helicóptero militar mediano que también es comercializado para uso civil. El EH101 fue desarrollado como un proyecto conjunto entre la británica Westland Aircraft y la italiana Leonardo (anteriormente AgustaWestland, que se fusionó con la nueva Finmeccanica, que cambió su nombre a Leonardo a partir de 2017).[2]​ Este helicóptero es producido en las fábricas que esta última posee en Yeovil (Inglaterra) y Vergiate (Italia). El sobrenombre Merlin es usado para los AW101 en los servicios militares británico, danés[3]​ y portugués.[4]

En la primavera de 1977, aún en pleno período histórico de la Guerra Fría, el Ministerio de Defensa británico emitió los requerimientos de un helicóptero para la guerra antisubmarina y así reemplazar a los relativamente envejecidos Westland Sea Kings. de la Real Armada Británica (Royal Navy). Westland respondió con un diseño tentativo de código WG.34, cuyo desarrollo fue finalmente aprobado.[5]​ Mientras tanto, la Marina Militare (Armada de Italia) también estaba buscando un reemplazo para sus Sea Kings (construidos por Agusta bajo licencia oficial de la estadounidense Sikorsky Aircraft), por lo que tuvieron lugar algunos intercambios de ideas acerca de un eventual trabajo coordinado en el nuevo helicóptero.[6]​ Finalmente se culminó en un emprendimiento conjunto (joint venture) firmado a partir de noviembre de 1979, que derivó en la conformación de una nueva empresa (EH Industries Limited, [EHI], basada en Londres) desde junio de 1980, la cual sería la encargada de la administración del entonces nuevo proyecto.

A medida que los estudios de diseño progresaban, EHI se dio cuenta de que, a pesar de sus limitaciones intrínsecas, existía un mercado un poco mayor para las prestaciones requeridas por las Armada británica e italiana. El 12 de junio de 1981, el Reino Unido confirmó su participación, con un presupuesto inicial de 20 millones de libras esterlinas para desarrollar nueve ejemplares de preproducción.[7]

En la edición de 1985 del exhibición aeronáutica de Le Bourget en París, Agusta mostró una versión de tamaño natural de la versión utilitaria del entonces nuevo helicóptero, que llevaría a un diseño más genérico y más fácilmente adaptable a las eventuales variantes que se del mismo. Luego de una larga etapa de desarrollo, el primer prototipo voló el 9 de octubre de 1987. EHI cambió su nombre a AgustaWestland International Limited en enero de 2004, cuando sus respectivas compañías matrices se fusionaron. En consecuencia en junio de 2007 el EH101 fue renombrado como AW101.[8]


Diagrama del fuselaje del AW101.
la sonda de repostaje en vuelo
Interior de un EH101 visto desde la rampa trasera de carga.
Operadores del AW101
Un MCH-101 japonés.
El EH101 Rescue 09 de búsqueda y rescate (Search and Rescue) de la Real Fuerza Aérea Danesa.
AgustaWestland EH101 del Departamento de la Policía Metropolitana de la capital japonesa de Tokio.
Un Merlin HM1 despegando desde el buque HMS Monmouth de la Real Armada Británica.
Un Merlin británico en Irak durante 2005.
Un AW101 (de la variante ASW) de la Armada de Italia en 2004, embarcado y con las cinco aspas de su rotor principal plegadas.
Un AW101 de la Real Fuerza Aérea Danesa elevándose desde la cubierta de un buque.