Bauxita


La bauxita es una roca sedimentaria con un contenido de aluminio relativamente alto. Es la principal fuente de aluminio del mundo. La bauxita consiste principalmente en los minerales de aluminio gibbsita (Al(OH)3), boehmita (γ-AlO(OH)) y diásporo (α-AlO(OH)), mezclados con dos óxidos de hierro, goetita y hematita, minerales de la arcilla de aluminio, caolinita, y pequeñas cantidades de anatasa (TiO2 ) e ilmenita (FeTiO3 o FeO.TiO2).[1][2]

Puede ser tanto blanda como dura, compuesta por óxidos de aluminio hidratados.[3]​ Se origina como residuo producido por la meteorización química de una amplia gama de rocas comúnmente ricas en arcilla.[3][4]​ Algunas bauxitas tienen un origen más complejo y pueden ser precipitados químicos reprocesados.[3]​ Comúnmente se forma en los trópicos en zonas de clima cálido y húmedo.[3][4][5]

La bauxita recibió su nombre en alusión a la ciudad de Les Baux, en Provenza (Francia), donde la identificó el geólogo Pierre Berthier en 1821 y la llamó bauxite, su nombre en francés.[6][7][5]

La bauxita puede tener variados colores, entre ellos rosado, rojo, crema, café, gris y amarillo.[3]​ Cuando es de color rojizo se debe a óxidos de hierro.[4]​ La estructura también es variable y puede ser porosa, compacta, estratificada, sin estructuras, pisolítica o con estructuras semejantes a vainas.[3]​ Otras bauxitas preservan la estructura de la roca original y son seudomórficas.[3]

Es la principal mena del aluminio utilizada por la industria.[3]​ La bauxita se extrae generalmente por un sistema de minería a cielo abierto, aproximadamente de 4 a 6 metros de profundidad. Entre el 85 y 95% de la bauxita extraída por la minería se usa en la producción de aluminio.[7]​ Hay numerosos depósitos de bauxita, principalmente en las regiones tropicales y subtropicales, y también en Europa. Algunos de los principales países donde se extrae la bauxita son Brasil, Jamaica y Australia.[4]​ El contenido de hierro en las bauxitas eleva el coste de producción del aluminio, por lo que las bauxitas con mucho hierro no son deseables para producir aluminio.

"A partir de ésta arcilla bauxítica puede obtenerse bauxita de alto grado eliminando la fracción arcillosa y recuperando los agregados gibsíticos, mediante lavado y tamizado. Estos agregados contienen 59% de Al2 O3 y 3% de SiO2 y 4,5%de Fe2 O3•


Detalle de la estructura externa de esta roca, apreciándose la presencia de óxido de hierro.
Mina de bauxita abandonada en Gánt, Hungría.
Producción de bauxita en 2005, como porcentaje de la producción de Australia.