Canal de Panamá


El canal de Panamá[1]​ es un Canal de navegación ubicado entre el mar Caribe y el océano Pacífico. Atraviesa el punto más estrecho del istmo de Panamá (82 km).[2]

Considerado como una de las grandes obras de la ingeniería mundial del siglo XX,[3][4][5][6][7][8][9]​ el canal funciona a través de esclusas en cada extremo que elevan los barcos hasta el lago Gatún, un lago artificial creado para reducir la cantidad de trabajo requerido para la excavación del canal, a 27.5 metros sobre el nivel del mar, para después descenderlos hasta el nivel del Pacífico o el Atlántico. Antes de su apertura, los pasos naturales utilizados entre los océanos Atlántico y Pacífico eran el estrecho de Magallanes y el cabo de Hornos, ubicados en el extremo austral de Chile.[10]

Desde su inauguración el 15 de agosto de 1914, el canal ha conseguido acortar en tiempo y distancia la comunicación marítima, dinamizando el intercambio comercial y económico al proporcionar una vía de tránsito corta y relativamente barata[11]​ entre los dos océanos, influyendo decisivamente en los patrones del comercio mundial,[12]​ impulsando el crecimiento económico de los países desarrollados y en vías de desarrollo,[11]​ además de proporcionar el impulso básico para la expansión económica de muchas regiones remotas del mundo.[13][14][15]​ En 2012, Estados Unidos, China, Chile, Japón y Corea del Sur fueron los cinco principales usuarios del canal,[16]​ que lleva de ocho a diez horas cruzar.[3]​ El canal ampliado se inauguró en 2016, tras una década de obras.

El istmo de Panamá ya era utilizado por los nativos americanos antes de la llegada de los españoles en el siglo XV para el desplazamiento entre las costas atlánticas y del pacífico. Los primeros exploradores españoles conocieron por los aborígenes los antiguos caminos utilizados por las civilizaciones precolombinas para atravesar el istmo.

La historia del canal de Panamá se remonta a los primeros exploradores españoles llegados a América. Por su orografía, el istmo de Panamá constituye el lugar idóneo donde crear un paso para el transporte marítimo entre el Pacífico y el Atlántico.[17]​ A comienzos del siglo XVI, Colón en su cuarto viaje llegó a navegar por Centroamérica buscando una vía de paso. También atrajo la atención de Hernán Cortés.

En 1514 el español Vasco Núñez de Balboa fue el primer explorador europeo en contemplar el océano Pacífico, y construyó una ruta que serviría para transportar sus buques desde Santa María la Antigua del Darién (costa atlántica de Panamá) a la bahía de San Miguel en el Pacífico, aunque este recorrido de 50 a 65 km, fue rápidamente abandonado.[18]


El canal de Panamá unió dos océanos. Hacia el este (arriba de la imagen) el mar Caribe (Océano Atlántico) y abajo a la izquierda el océano Pacífico. Imagen de la NASA.
El canal de Panamá en construcción.
Trabajos en el macizo de la Culebra en 1907.
Mapa alemán de 1888 que muestra la ruta propuesta para el canal de Panamá y la ruta alternativa del canal de Nicaragua.
Compagnie universelle du canal interocéanique de Panama - 1880
Construcción de esclusas en el canal en 1913
Maqueta de la Draga Corozal, que participó en la construcción del canal desde 1912, expuesta en el Museo del Canal.
Sede administrativa del Canal de Panamá en Balboa, Panamá.
Sede administrativa del Canal de Panamá en Balboa, Panamá.
Casa del Administrador de la Autoridad del Canal de Panamá.
Secuencia de elevación de un buque, y pasaje por las esclusas Miraflores.
Buque Panamax en las esclusas de Miraflores.
Vista panorámica desde el cerro Ancón del canal de Panamá en el sector hacia el océano Pacífico.
Esclusas del canal.
Vista virtual del tercer juego de esclusas cuando estaba en fase de planeamiento.
Tráfico por el canal de Panamá (años 1980-2005, texto en francés).
El carguero Hammonia Berolina de bandera liberiana cruzando el canal de Panamá a la altura de las esclusas de Miraflores.