Combustible nuclear


Se denomina combustible nuclear a todo aquel material que haya sido adaptado para poder ser utilizado en la generación de energía nuclear.

El término combustible nuclear puede referirse tanto al material (físil o fusionable) por sí mismo como al conjunto elaborado y utilizado finalmente, es decir, los haces o manojos de combustible, compuestos por barras que contienen el material físil en su interior, aquellas configuraciones que incluyen el combustible junto con el moderador o cualquier otra cosa.

El proceso más utilizado y conocido es la fisión nuclear. El combustible nuclear más común está formado por elementos fisibles como el uranio, generando reacciones en cadena controladas dentro de los reactores nucleares que se encuentran en las centrales nucleares. El isótopo utilizado más habitualmente en la fisión es el 235U.

Los procesos de producción del combustible nuclear que comprenden la minería, refinado, purificado, su utilización y el tratamiento final de residuos, conforman en su conjunto el denominado ciclo del combustible nuclear.

Otro proceso nuclear que puede ser utilizado es la fusión. En dicho proceso se utilizan como combustible isótopos ligeros como el tritio y el deuterio.

Otros elementos como el 238Pu y otros se usan para producir pequeñas cantidades de energía mediante procesos de desintegración radiactiva en los generadores termoeléctricos de radioisótopos o en otros tipos de pilas atómicas.


Proceso de producción del combustible nuclear.
Elemento combustible PWR. Elemento combustible del reactor de agua presurizada del barco de pasajeros y carga NS Savannah. Diseñado y construido por Babcock and Wilcox Company.
Haces o manojos de combustible CANDU Dos haces o manojos de combustible CANDU, cada uno de aproximadamente 50 cm de largos y 10 cm de diámetro. Foto cortesía de Atomic Energy of Canada Ltd.
Partícula de combustible TRISO, fragmentada para mostrar las múltiples capas cobertoras.
Núcleo del Reactor de Pruebas Avanzado. Este reactor utiliza combustible del tipo placa en una distribución en hojas de trébol.
Inspeccionando los niveles de radiación de los RTG de la Cassini-Huygens