Imperio británico


El Imperio británico (en inglés, British Empire) comprendió los dominios, colonias, protectorados, mandatos y otros territorios gobernados o administrados por el Reino de Inglaterra y su sucesor, el Reino Unido de Gran Bretaña e Irlanda, entre los siglos XVI y XX. Ha sido el imperio de mayor extensión hasta la fecha.[3][4]

Durante las primeras décadas del siglo XX, el Imperio británico abarcaba una población de cerca de 458 millones de personas y unos 35.000.000 km², lo que significaba aproximadamente una cuarta parte de la población mundial y una quinta parte de las tierras emergidas. Esto lo convierte en el imperio más extenso de la historia. La época culminante del imperio se produjo durante unos cien años (la llamada Pax Britannica, desarrollada entre 1815 y 1914), a través de una serie de fases de expansión relacionadas con el comercio, la colonización y la conquista, además de períodos de actividad diplomática. Probablemente, el punto de máximo auge imperial puede situarse entre los años 1884 (Reparto de África) y 1922 (Independencia de Irlanda).

El Imperio extendió la tecnología, el comercio, el idioma inglés y el gobierno británico por todo el mundo. La hegemonía imperial contribuyó al espectacular crecimiento económico del Reino Unido y al peso de sus intereses en el escenario mundial.

Después de la independencia, muchas antiguas colonias británicas se unieron a la Mancomunidad de Naciones, una asociación libre de estados independientes. Quince de estos, incluido el Reino Unido, conservan un monarca común, actualmente el rey Carlos III del Reino Unido.

El Imperio británico de ultramar, —en el sentido de la exploración y los asentamientos británicos a lo largo y ancho de los océanos fuera de Europa y las Islas Británicas—, comienza a partir de la política marítima del Rey Enrique VII, que reinó entre 1485 y 1509. Iniciando líneas comerciales para el comercio de la lana, Enrique VII estableció un moderno sistema para la marina mercante inglesa, que contribuyó al crecimiento de los astilleros y la navegación de la isla. La marina mercante aportó las bases para instituciones mercantiles que desempeñarían un importante papel en la aventura imperial posterior, como las compañías Massachusetts Bay Company o la British East India Company. Enrique VII ordenó también la construcción del primer dique seco en Portsmouth, y mejoró notablemente la pequeña Marina Real (Royal Navy).


Última bandera del Hong Kong Británico, desde su devolución a China se pierde el estatus de Imperio.
Isabel I de Inglaterra sería la gobernante que sentara las bases del Imperio Británico, librando las primeras batallas con su mayor enemigo en la expansión colonial, el Imperio español y personalmente, el rey Felipe II
La victoria de los parlamentarios sobre los realistas en la batalla de Naseby en 1645 fue el punto de inflexión decisivo de la Guerra Civil Inglesa.
La muerte del general Wolfe (1771), en las Llanuras de Abraham, cerca de Quebec (Benjamin West).
El Mayflower, el barco que transportó colonos británicos a la colonia de Plymouth en el año de 1620.
James Cook .
La Guerra de la Independencia de Estados Unidos cambió la concepción del Imperio británico, lo que se buscaba era mantener el comercio con las antiguas colonias, que ya independientes, podían sufragar sus gastos en defensa y administración.
Máquina de hilado. La industria textil junto con la locomotora a vapor, son dos de los elementos característicos de la Revolución industrial, en especial durante la Época victoriana, que fueron clave para que Reino Unido fuera la potencia mundial más importante entre 1815 y 1914.
Caricatura política de 1876: Benjamin Disraeli (1804-1881) nombrando emperatriz de la India a la reina Victoria.
El Imperio Británico en 1886, en rosa, que era el color en que se coloreaban los dominios británicos en los mapas.
La Royal Navy jugó un papel clave en el establecimiento del Imperio británico como Superpotencia mundial, el control de todas sus colonias y la posibilidad de adquirir todo tipo de materias en cualquier lugar del mundo. Desde finales del siglo XVIII hasta la Segunda Guerra Mundial fue la armada más poderosa del mundo.[6]
La reina Victoria, que reinó entre 1837 y 1901. La época victoriana de la historia del Reino Unido marcó la cúspide de su revolución industrial y del imperio británico. Una cuarta parte de la población mundial eran súbditos suyos y una quinta parte de las tierras emergidas eran de su posesión.
El coloso de Rhodes, icónica imagen del político británico Cecil Rhodes abarcando desde «El Cabo a El Cairo».
Mujeres y niños Bóers deportados a un campo de concentración británico hacia 1900, durante las Guerras de los Bóer, en la actual Sudáfrica.
Soldados de la 5.ª División australiana esperando a atacar durante la batalla de Fromelles el 19 de julio de 1916, durante la Primera Guerra Mundial.
Soldados británicos luchando en el norte de África en El Alamein en 1942, durante la Segunda Guerra Mundial.
Winston Churchill en 1943. Su firme negativa a aceptar la derrota, la rendición o un acuerdo de paz con Hitler ayudó a inspirar la resistencia británica, en especial durante los difíciles primeros años de la guerra, cuando el Reino Unido se quedó solo en su firme oposición a la Alemania nazi. Se destacó por sus discursos y programas de radio que ayudaron a inspirar al pueblo británico, al que lideró como primer ministro hasta que fue segura la victoria de los Aliados sobre las Potencias del Eje.
La decisión del primer ministro británico Anthony Eden de invadir Egipto durante la Crisis de Suez acabó con su carrera política y puso de manifiesto la debilidad británica como potencia imperial y la consolidación de su decadencia iniciada en la posguerra. Tras la Segunda Guerra Mundial y durante la Guerra Fría solo habría dos superpotencias mundiales: EE. UU. y la URSS. En pocas décadas el Imperio británico perdió la inmensa mayoría de sus colonias.
Imperio británico en 1921, en el momento de su máxima expansión territorial. Al año siguiente Irlanda obtuvo independencia. El imperio colonial se desmoronaría en unas pocas décadas al acabar la Segunda Guerra Mundial.
Gibraltar, territorio de Reino Unido, es reclamado por España. Se encuentra en la lista del Comité de Descolonización de las Naciones Unidas.