Marcel Mauss


Marcel Mauss (Épinal, 10 de mayo de 1872París, 10 de febrero de 1950) fue un antropólogo y sociólogo considerado como uno de los «padres de la etnología francesa». De múltiples ecos —antropológicos, sociológicos, económicos y filosóficos— es su Ensayo sobre el don en el que señala la relevancia del esquivo y polisémico concepto de intercambio, potlatch (o potlash).

Sobrino, discípulo y colaborador de Émile Durkheim, Mauss fue sociólogo y socialista (no marxista), y su participación política se inició con el caso Dreyfus, manteniéndose a lo largo de su vida (padeció, por ello, una doble persecución durante la ocupación alemana).

En sus estudios colaboró con Henri Hubert y otros autores reunidos alrededor de la revista L'Année Sociologique, aunque mantuvo una posición bastante independiente respecto a ella. En 1925 fundó el Instituto de Etnología.

Mauss, al contrario de lo que sucede por ejemplo con Malinowski, llevó a cabo pocos estudios de terreno (sólo participó en una misión a Marruecos). Por contraste, trató de abarcar las realidades en su totalidad, en especial por medio de su famosa expresión de «hecho social total». Así, en su opinión, un hecho social implica siempre dimensiones económicas, religiosas o jurídicas y no puede reducirse a uno solo de esos aspectos. Mauss también escoge aprehender al ser humano en su realidad concreta, es decir, bajo el triple punto de vista fisiológico, psicológico y sociológico.

Se interesó por el significado social del don en las sociedades tribales, así como por el fenómeno religioso, al considerar la magia como un fenómeno social, y al recurrir y explicitar el término de mana.

Con su famoso Ensayo sobre el don, fue el inspirador de toda una parte de la reflexión sobre la antropología económica, al mostrar que el don es agonista, ya que el vínculo no mercantil (cambios no remunerados ni trocados), a la vez que crea un vínculo social «obliga» a quien lo recibe, que sólo se puede liberar por medio de un «contradon». Para Mauss, el don es esencial en la sociedad humana.