Poliestireno


El poliestireno (PS) es un polímero termoplástico que se obtiene de la polimerización del estireno monómero. Existen cuatro tipos principales: el poliestireno cristal o GPPS (del inglés general purpose polystyrene), que es transparente, rígido y quebradizo; el poliestireno de alto impacto o HIPS (del inglés high impact polystyrene), es resistente al impacto y opaco blanquecino; el poliestireno expandido o EPS (del inglés expandable polystyrene o PSE (del francés polystyrène expansible), muy ligero; y el poliestireno extruido, similar al expandido pero más denso e impermeable. Las aplicaciones principales del PS antichoque y el PS cristal son la fabricación de envases mediante extrusión-termoformado, y de objetos diversos mediante moldeo por inyección. Las formas expandida y extruida se emplean principalmente como aislantes térmicos en construcción y para formar coquillas de protección en los embalajes de objetos frágiles para protegerlos. El EPS también es utilizado para la producción de cajas de pescado o neveras para el transporte de vacunas, por su capacidad aislante así como cascos para protección de la cabeza debido a su poder absorbente de los impactos.

La primera producción industrial de poliestireno cristal fue realizada por BASF, en Alemania, en 1930. El PS expandido y el PS antichoque fueron inventados en las décadas siguientes. Desde entonces los procesos de producción han mejorado sustancialmente y el poliestireno ha dado lugar a una industria sólidamente establecida. Con una demanda mundial de unos 14,5 millones de toneladas al año (dato de 2020, excluye el poliestireno expandido),[2]​ el poliestireno es hoy el cuarto plástico más consumido, por detrás del polietileno, el polipropileno y el PVC.

El producto de la polimerización del estireno puro se denomina poliestireno cristal o poliestireno de uso general (GPPS, siglas en inglés). Es un sólido transparente, duro pero frágil. Es vítreo por debajo de 100 °C. Por encima de esta temperatura es fácilmente moldeable y puede dársele múltiples formas.[3]

Para mejorar la resistencia mecánica del material, se puede añadir en la polimerización hasta un 14% de caucho (casi siempre polibutadieno). El producto resultante se llama poliestireno de alto impacto (HIPS, High Impact Polystyrene, siglas en inglés). Es más resistente y no quebradizo. Capaz de soportar impactos más violentos sin romperse. Su inconveniente principal es su opacidad, si bien algunos fabricantes venden grados especiales de poliestireno choque translúcido.[3]


Símbolo internacional del poliestireno.
Fragmento de poliestireno expandido.
El poliestireno expandido es inflamable y libera grandes cantidades de humo negro al quemarse, si bien hay versiones autoextinguibles para su uso en construcción.
Las unidades repetitivas de estireno conforman el polímero.
Forma estructural del monómero de estireno
Espectro de transmisión de infrarrojos de la película de poliestireno.
Estructura del poliestireno vista al microscopio, con 200 aumentos.
poliestireno expandido visto en microscopio