Thorstein Veblen


Thorstein Bunde Veblen (Cato, 30 de julio de 1857 - Palo Alto, 3 de agosto de 1929), conocido como Thorstein Veblen, fue un sociólogo y economista estadounidense. Fue fundador, junto con John R. Commons, de la escuela institucionalista norteamericana y, más en general, de la corriente institucionalista en las ciencias sociales. Su fama se debe a libros como La teoría de la clase ociosa (1899) y La teoría de la empresa de negocios (1904), en los que critica de forma apasionada la evolución de la sociedad y la economía de su país.

Thorstein Veblen nació en Cato (Wisconsin), hijo de inmigrantes noruegos. Pasó la mayor parte de su juventud en la granja familiar en Nerstrand (Minnesota) actualmente un Hito Histórico Nacional de Estados Unidos. Su lengua materna era el noruego, y aprendió inglés con sus vecinos y en la escuela, en la que ingresó a los cinco años de edad. Su familia era pudiente y ponía mucho énfasis en la educación y el trabajo duro, lo que contribuiría a su desdén por lo que posteriormente llamaría «consumo ostensible».

Veblen saldría del núcleo familiar en 1874, para cursar su educación superior en la Carleton College Academy (hoyCarleton College) en Northfield (Minnesota), y luego realizar estudios de posgrado en la Universidad Johns Hopkins, bajo la dirección de Charles Sanders Peirce, uno de los fundadores de la escuela filosófica pragmática. En 1884 obtendría el doctorado en la Universidad de Yale, con la tesis Ethical grounds of a doctrine of retribution (Fundamentos éticos para una doctrina retributiva).

En su educación, las influencias más importantes fueron, probablemente, Charles Darwin y Herbert Spencer, cuyo trabajo en la segunda mitad del siglo xix provocó un enorme interés en la perspectiva evolutiva de las sociedades humanas.

En 1888, Thorstein Veblen se casó con Ellen Rolfe, a quien había conocido en Carleton. Fue un matrimonio infeliz, que terminaría con un divorcio, en 1911. Luego, en 1914, contraería matrimonio con Ann Bradley, volviéndose el padrastro de sus hijas, Becky y Ann. En 1920, su esposa sufre una crisis nerviosa y muere, tras lo cual Veblen asumiría un rol activo en el cuidado de sus hijastras. Becky lo acompañó en su traslado a California, y estuvo con él en el momento de su muerte, en 1929.

Tras su graduación de Yale, Veblen no pudo conseguir trabajo como académico, en parte gracias a los prejuicios contra los noruegos, y, por otro lado, debido a que la mayoría de las universidades no lo consideraban suficientemente formado en el cristianismo. Veblen regresó, entonces, a la granja familiar para recuperarse de una malaria contraída en Baltimore; permanecería allí seis años, tiempo que ocupó leyendo con fruición todo lo que caía en sus manos: política, antropología, economía, sociología y libros religiosos. En 1891 dejaría la granja para estudiar Economía como licenciado en la Universidad Cornell.


Capítulo primero de La teoría de la clase ociosa, 1924.